Animaux et plantes

Le lérot, le rongeur masqué des forêts

On reconnait bien le bandeau noir sur les yeux du lérot

Le lérot, cousin masqué du loir, est l'animal de l'année 2022 de Pro Natura. Image: Jctramasure / Wikimedia Commons, licence CC

En 2022, le lérot (Eliomys quercinus) sera l’ambassadeur des forêts sauvages et des paysages proches de la nature. Ce rongeur nocturne avec ses yeux cerclés de noir jusqu’aux oreilles hiberne encore jusqu’en avril. Petit mammifère de la famille des gliridés, le lérot connaît ensuite une intense période d’activité durant la belle saison.

Un lérot grimpant sur une marche devant une porte

Masque noir, queue qui se termine par un balai de poils, grandes oreilles: le lérot est reconnaissable entre mille. Image: Arno Laurent / Wikimedia Commons, licence CC

Son masque noir à la « Zorro » et le petit pinceau noir et blanc au bout de sa queue distinguent le lérot de son cousin plus grand et plus connu, le loir.  Les lérots peuvent être présents dans toute la Suisse. Son aire de répartition principale se situe à environ 1’400 mètres d’altitude.

Pourquoi choisir le lérot comme Animal de l’année ?

L’habitat naturel du lérot est la forêt. Cet adorable rongeur masqué a besoin de forêts diversifiées avec du bois mort, des cavités dans les arbres, des zones rocheuses et des buissons. De telles forêts sont devenues rares. Il y a encore quelques décennies, le lérot trouvait également des habitats de substitution en dehors des forêts. Les paysages ruraux traditionnels et diversifiés, avec leurs vergers, leurs haies et leurs granges ouvertes à tous les vents lui convenaient. Cependant, avec l’intensification de l’agriculture au cours des dernières décennies, l’habitat du lérot en dehors des forêts s’est dramatiquement réduit. En 2022, le lérot symbolise donc toute l’importance des forêts sauvages et des paysages ruraux proches de la nature.

Jouir de l'été

Au printemps, tout va très vite. En avril, le lérot est à peine sorti d’hibernation que la période de reproduction commence. Après environ trois semaines de gestation, les femelles mettent bas en moyenne 4 à 6 petits dans un nid sphérique confortable fait de mousse, de feuilles, d’herbe et de plumes. Monsieur Lérot ne s’occupe pas de sa progéniture. Après un mois d’allaitement, les jeunes lérots explorent pour la première fois les environs avec leur mère. Quelques semaines plus tard, la famille se sépare déjà. Il arrive parfois que les jeunes se regroupent à nouveau pour l’hibernation.

Lérots mangeant une pomme

Dans la nature, les fruits et les baies constituent une source de nourriture importante à la fin de l’été et en automne. Ici, on leur a proposé une pomme pour les prendre en photo plus facilement. Image: Fentriss / Wikimedia Commons, licence CC

Un menu varié

Les lérots mesurent de 11 à 15 cm de long et pèsent de 36 à 113 g selon la saison. Leur poids moyen est de 63,3 g. Au cours de leurs expéditions nocturnes, ces agiles habitants des forêts ne se limitent pas à une alimentation végétarienne. De nombreux invertébrés et même des grenouilles, des lézards ou de jeunes oiseaux figurent à leur menu. Omnivore, le lérot est opportuniste et prend ce qu’il peut trouver.

De son côté, il est très apprécié de prédateurs tels que la chouette hulotte, le renard, la martre ou le chat sauvage. Il possède la capacité de détacher sa queue de son corps si celle-ci est saisie par un prédateur, ce qui peut parfois lui sauver la mise.

Un lérot en pleine hibernation

Pendant l’hibernation, les lérots perdent près de la moitié de leur poids. Image: Markbenecke / Wikimedia Commons, licence CC

Dormir, dormir, dormir

Yeux fermés, oreilles rabattues et queue enroulée: c’est ainsi que le lérot entre en hibernation dès que les températures se mettent à baisser en automne. Les fissures dans la terre et les rochers, les cavités des arbres, mais aussi les granges, les maisons de vacances ou les nichoirs à oiseaux lui servent de quartiers d’hiver. Ses fonctions corporelles sont alors réduites au minimum. Une sorte de thermostat naturel empêche la température du corps du lérot en hibernation de descendre en dessous du point de congélation. Mais les longs mois d’hiver sont rudes et près de la moitié des jeunes lérots ne survivent pas à la saison froide.

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Un aperçu passionnant et plein d’humour de la vie d’une famille de lérots, par Jean-Loup Nicolle:

 

Lérot, où es-tu ?

Aire de répartition du lérot en Suisse

Répartition actuelle du lérot en Suisse: on le trouve essentiellement vers 1400 m d'altitude. Image: © données : info fauna, © carte: swisstopo

Le lérot ne vit qu’en Europe. Toutefois, il a disparu d’une grande partie de son aire de répartition d’origine, notamment en Europe de l’Est. En Suisse aussi, la population de lérots semble en recul. Aucune observation récente n’a eu lieu sur une grande partie du Plateau suisse et dans quelques autres régions. On ignore encore quelles en sont les raisons précises. Le lérot est pourtant protégé par la loi. Mais il est certain que la raréfaction de ses habitats joue un rôle. Les autres causes doivent encore être étudiées et analysées en détail.

Des lutins dans la maison

Un loir sous le toit

Le loir s’installe volontiers dans les greniers, les granges ou les maisons de vacances. Image: Youbadou / Wikimedia Commons, licence CC

Les lérots adoptent parfois les granges, les cabanes de jardin ou les maisons de vacances faciles d’accès comme quartiers d’été ou nids douillets où passer l’hiver. Mais si un gliridé élit domicile dans ta maison, il est plus probable que tu aies affaire à un loir et non à un lérot. La joie d’avoir un colocataire à quatre pattes peut être gâchée par les bruits nocturnes, les provisions grignotées ou les traces d’excréments et d’urine. La Protection suisse des animaux donne des conseils sur la manière de résoudre ce genre de conflits dans le respect des animaux.
Tu trouveras ici une fiche d’information à ce sujet.

À la recherche de forêts sauvages

En comparaison européenne, les forêts suisses sont majoritairement gérées de manière naturelle. Mais il y a encore des lacunes. La proportion de vieux arbres, d’arbres morts et de bois mort est nettement trop faible dans de nombreuses forêts. Les réserves forestières, où la nature a vraiment la priorité, n’occupent qu’un faible pourcentage de la surface forestière. Cela a des conséquences, notamment pour le lérot. Son habitat idéal, avec des cavités dans des arbres, du bois mort et une nourriture diversifiée, n’est pas présent dans des proportions suffisantes. 

Texte : Pro Natura
Le lérot a été choisi comme Animal de l'année 2022 par Pro Natura

Dernière modification: 18.01.2022
Créé: 18.01.2022
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