Quel âge ont les cellules de mon corps?

Toutes les cellules de ton corps n’ont pas le même âge. Certaines sont aussi vielles que toi, et t’accompagneront pour toute la vie, alors que d’autres n’ont que quelques mois, ou quelques jours. Voyons un peu quel âge tu as vraiment!

Dessin de cellules

Alors que certaines cellules, comme les globules rouges, ne vivent que quelques mois et sont sans cesse renouvelées, d’autres, comme les cellules nerveuses, ont le même âge que toi, et t’accompagneront toute ta vie. (Illustration: Noémie Frezel, licence CC BY-NC-ND 4.0)

Dans ton corps, toutes les cellules n’ont pas le même âge car elles n’ont pas toutes le même rôle. Toutes les cellules sont construites sur le même modèle. Pourtant, elles ont aussi des différences: elles n’ont pas toutes la même forme, vivent dans des endroits du corps différents, et exercent des fonctions variées au sein du corps.

Des cellules qui ne vivent que quelques mois

Les cellules de la peau, de la paroi de l’intestin ou les cellules du sang ne vivent que quelques mois. Les cellules de la peau sont renouvelées régulièrement afin de maintenir leur fonction de couche protectrice autour de corps. Les petites peaux blanches qui tombent quand tu t’essuies après la douche sont des cellules de peau mortes. Les globules rouges sont spécialisés dans le transport de l’oxygène vers tous les organes, ils sont petits et ont une forme spécialement adaptée à se glisser même dans les plus petits vaisseaux sanguins. Mais pour cela, ils n’ont pas de noyaux cellulaires ni de mitochondries, ce qui ne leur permet pas de vivre plus de 4 mois (120 jours). Heureusement ils sont toujours remplacés par de nouveaux globules rouges tout neufs et prêts à prendre le relai. Les cellules du foie et de l’intestin, quant à elles, ont beaucoup de travail pour absorber les aliments, et neutraliser les substances dangereuses. Pour cela, elles produisent beaucoup d’énergie, mais aussi de radicaux libres, qui sont dangereux pour les cellules qui, au bout d’un moment, ont besoin d’être remplacées. Les cellules du foie vivent environ 300 à 500 jours en moyenne.

… ou pendant des années!

Mais il y a aussi des cellules qui vivent très longtemps. Les cellules des muscles ou de l’estomac vivent en moyenne 15 ans. Les cellules nerveuses (par exemple les neurones) ont généralement le même âge que leur hôte (toi), et sont rarement renouvelées. Comme elles font partie d’un réseau de communication très spécialisé et compliqué, il vaut mieux ne pas avoir à changer les pièces trop souvent. Enfin, si tu as déjà été malade, ou bien reçu en vaccin, tu possèdes également des cellules immunitaires très précieuses dans le sang, appelés globules blancs mémoire. Ceux-ci se souviennent d’une maladie que tu as déjà rencontrée, et sauront te défendre mieux et plus rapidement si tu la rencontres à nouveau. Et ces cellules, justement, peuvent vivre plusieurs années, voir toute la vie.

En fait, chacune de tes cellules a une durée de vie qui est adaptée à sa fonction, pour garder ton corps en bonne santé!

Ongles et cheveux: vive les cellules mortes!

Certaines cellules de ton corps sont mortes, mais assurent tout de même un rôle. C’est le cas des cellules des ongles et des cheveux (ou des poils). Les ongles servent à protéger les bouts des doigts ou des pieds et augmentent la sensibilité à la pression. Les poils sont des organes sensibles au toucher. A la base des ongles ou des cheveux, il y a des cellules vivantes. Ces cellules sont renforcées avec de la kératine, une protéine fibreuse qui les rend résistantes. Les nouvelles cellules «poussent» vers l’avant et compressent les cellules plus anciennes, qui meurent. Les ongles des mains poussent de 3-5 mm par mois et les cheveux de 0.7 à 2 cm par mois. Les cheveux tombent après 3 ans et demi en moyenne et sont remplacés par de nouveaux. Les poils sont plus courts car ils tombent plus vite.

Texte et illustration: Rédaction SimplyScience.ch

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