Qu'est-ce qu'un virus ?

De nombreuses maladies infectieuses courantes sont causées par des virus. Les virus attaquent les cellules des organismes vivants et les utilisent comme hôtes pour se multiplier et produire de nouveaux virus. La plupart du temps, ils détruisent les cellules et si cela se produit dans notre corps, ils peuvent provoquer des dommages à long terme. Cela n’a pas d’importance pour les virus tant qu’ils peuvent infecter le prochain hôte à temps pour assurer leur propre survie.

Différents virus

Un dessin de différents types de virus. Ils présentent à leur surface des structures les plus diverses. A leur surface, ils ont des motifs qui se répètent régulièrement et qui sont différents entre différents types de virus. (Image: Eraxion/CanStockPhoto)

Les virus sont de petites particules infectieuses. Contrairement aux bactéries, aux plantes ou aux animaux, ce ne sont pas des organismes vivants du fait qu’ils n’ont pas de métabolisme et ne sont pas capables de se reproduire sans l’aide d’une cellule étrangère.

Bactériophage

Les virus des bactéries sont appelés bactériophages. Ils ressemblent un peu à de petites sondes spatiales. (Illustration: Andreus/CanStockPhoto)

Pour se répliquer, les virus ont besoin des cellules d’un organisme vivant, les cellules hôtes, qu’ils infectent. Les humains, les animaux, les plantes, les champignons et même les bactéries peuvent servir d’hôtes aux virus.

Pas de cellules mais pourtant ils se multiplient

Tu connais ce dicton: le rhume dure deux semaines si on ne se soigne pas et quatorze jours avec des médicaments !
Le rhume tout comme la grippe sont provoqués par des virus. Ce sont de petites particules qui contient le « mode d’emploi » (le matériel génétique) nécessaire pour se multiplier..

Leur stratégie est rusée: ils recherchent des cellules hôtes, introduisent leur propre matériel génétique à l’intérieur de leurs hôtes et programment les cellules pour qu'elles multiplient leurs «invités». Et en plus les cellules hôtes meurent généralement après la production de nouveaux virus. Pour chaque cellule hôte morte, de nombreux virus entrent en circulation et infectent de nouvelles cellules. Si un certain nombre de cellules hôtes sont détruites, la maladie se déclare chez l'hôte.
Cela peut-être une grippe, par exemple. Mais les virus provoquent également d'autres maladies, parfois très dangereuses: certaines grippes gastro-intestinales (rotavirus), de nombreuses maladies infantiles telles que la rougeole ou la polio contre lesquelles tu es probablement vacciné, mais aussi le SIDA, une maladie longtemps incurable (virus VIH) ou le Covid19 (coronavirus)-

Regarde le document «Sus au virus» du Service de promotion des sciences de l'EPFL. Tu y trouveras une illustration qui explique comment fonctionne un virus et comment notre corps le combat.

Tu peux aussi lire nos BDs où l'abeille explique à Simply
ce qu'est un virus
ce qu'est un coronavirus

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